中国网4月12日讯 据西班牙《世界报》网站4月10日报道,近日,美国航天局(NASA)遗留在外太空中的一些“太空垃圾”令欧洲宇航局(ESA)的研究人员们出了一身“冷汗”,当然,美国航天局已经不是第一次给它的同行们带来类似的麻烦了。

之所以欧洲宇航局的工作人员会感到头疼,主要是因为该航天局发射的“Sentinel号卫星”险些被撞毁,而Sentinel卫星的撞击对象就是NASA留下的太空垃圾。这颗Sentinel卫星即“哨兵-1A号”人造卫星,该卫星于去年4月3日由ESA通过联盟号(Soyuz)火箭发射。“哨兵-1A号”目前还处于工作阶段,它是ESA在哥白尼太空计划中发射的第一颗人造卫星。

另外据了解,此次引起骚乱的“太空垃圾”实质上是一颗人造卫星的设备碎片,这颗卫星于1999年由NASA发射,名为ACRIMSAT(全称为有源腔辐射计辐照度监测卫星)。后来随着时间的推移,该卫星上的燃料电池耗尽了其携带的所有能源,因为种种原因,美国航天局延长了它的使用寿命,但这并没能改变它报废的命运。鉴于它的任务已经顺利完成,美国航天局没有选择回收这颗卫星,因为回收工程会耗费大量的时间和人力,随后这颗人造卫星也就成为了无人管理的太空垃圾。

类似于ACRIMSAT这样的太空垃圾还存在很多,它们徘徊在各个卫星的运行轨道中,有些体积很大,另一些则相对较小(ACRIMSAT的体积属于大型,大约相当于一辆公共汽车那么大),而且飞行路线飘忽不定,因此随时都有可能影响到正处于正常工作状态的其他卫星,甚至包括NASA自己的卫星。据有关统计数据,这些太空垃圾中的大部分都是美国宇航局遗留下来的。但是不得不承认的一点是,该航天局也是所有同类型的天文研究站中最知名的一个,同时它对人类天文学研究做出的贡献也是最杰出的。

幸运的是,这次撞击事件并没有发生,这一切都要归功于欧洲航天局技术人员及时做出了反映,当然一流的导航技术也是必不可少的。据ESA内部的工作人员透露:“我们在大约在一个星期前,也就是4月7日那天观测到了ACRIMSAT的碎片,它没有任何征兆地飘进了哨兵-1A号的运行轨道。当时哨兵-1A的雷达系统传来警报信息,表明前方出现了不明障碍物,为此我们不得不立即做出相应的调整来保护哨兵-1A,它是我们最重要的航天设备之一。”

简单来说,技术人员临时改变了哨兵-1A的运转速度,使得它的运行轨道出现了小幅度的变动,通过这种方法它才成功地绕过了ACRIMSAT的碎片。虽然哨兵-1A得以幸存,不过这种临时改变运行轨道的做法非常有风险。因为拿捏转换轨道的时间点非常困难,而且必须在合适的地点再将它拉回原轨道(大约在地球上空700公里处),所以任何一点的疏忽都会导致哨兵-1A永远摆脱地球的吸引力,从而变为像ACRIMSAT一样的太空垃圾。而且据称当时哨兵-1A上储存的燃料已经不足115公斤,因此想要完成一次变换轨道的工作更是难上加难,时间紧迫。整个变换轨道的过程仅持续了39秒,哨兵-1A与ACRIMSAT之间距离最近的时候仅相隔20米,不过最终还是成功地保住了哨兵-1A。

此外ESA也在自己的官方微博上发表了一份工作评价,对此次轨道变换作业给出了高度赞扬。文章指出:“由于ACRIMSAT的燃料早已用光,因此想要求助美国航天局来改变它的运行轨道是不可能的,我们只能手动改变哨兵-1A的运行轨道。我们从未遇到过类似事件的发生,不过这次事件也检测了工作人员的操作技术,事实证明他们都非常优秀。”

这次事件再次为各航天局敲响了警钟,欧洲宇航局的工作人员指出:“这次事件并不是科幻电影,而是严肃的,真实的。太空环境和地面环境一样,都需要人类的保护,所以希望所有的天文研究站能够尽到自己的义务。如果发射出去的卫星、火箭、空间站等设备超出了使用寿命或者不再使用,请务必将它们回收。这不仅是一种高尚的行为,同时也可以给其他人提供便利。显然美国在这一方面做得不够好,他们对待太空环境就像对待地球环境一样,只负责大规模的研究和开发,忽视了环境保护的重要性。”