苹果为何收购LuxVue这家小公司?

苹果曾经利用自己的产品来推广显示屏技术,最典型的例子是它曾用iPhone来推广Retina显示屏。但是最近的情况不一样了,尤其是它最近收购了一家名为LuxVue Technology的微型公司后,情况就变得更有趣了。

从LuxVue掌握的技术来推断,苹果以后开发的显示屏将具备低功率和高亮度的特点,而且还意味着苹果可能会第一次生产自己的显示屏。收购LuxVue可以让苹果重新夺回技术上的优势,就像它现在拥有自己的芯片制造业务一样,这可能意味着那项交易并不象表面看起来那么不重要。

著名科技博客TechCrunch报道了这项收购交易,苹果在回应记者咨询时称,它不会就公司对LuxVue未来的规划发表评论。苹果称,这家公司没有什么名气,因此不需要太关注它。

失去领导权

最早的一批Retina显示屏不但在分辨率上表现优异,而且在颜色保真度、对比度和其他关键指标上也领先于市场。但是最近,苹果的显示屏表现平平,与市场上最棒的产品相比差了不止一星半点。

iPad Air在独立评估中获得了不错的得分,但是Retina版iPad Mini的评测结果落在了亚马逊Kindle Fire HDX和谷歌(微博)Nexus 7的后面。

苹果在生产领先的显示屏上面临着两个棘手的问题。首先,不管何时,当它想要开发一款新产品时,它都需要保证它能够为该产品采购到数百万块显示屏。因此,它经常被迫忽略掉某些新技术比如量子点薄膜,而亚马逊却能将那项技术应用到它的Kindle Fire HDX上。

此外,当合作伙伴夏普的IGZO显示屏的开发进度落后于计划时,它也必须有足够的耐心去等待,而其他公司却能使用与之竞争的LTPS技术。苹果之所以不能使用LTPS技术也是因为产量满足不了苹果的需求。

第二个问题是苹果与三星一直保持着爱恨纠缠的关系。两家公司之间的诉讼大战已经拖了这么长的时间,这意味着苹果必须努力地将更多的产品组件外包给其他的公司,三星也不太可能将它最好的资源提供给苹果。

由于这些原因,苹果一直在给三星旗舰智能手机GS5所用的OLED显示屏挑刺,因为不管苹果首席执行官蒂姆库克(Tim Cook)对OLED显示屏有什么样的感觉,他都知道三星绝不会把最先进的OLED显示屏卖给苹果。

OLED将最终取代LCD?

那些OLED显示屏目前是世界上公认的最好的显示屏。它们比苹果使用的液晶显示屏更节能,对比度更高,强光表现更优秀。在那些优势中,节能可能是最重要的一点,因为绝大多数智能手机用户都认为电池续航时间可能是他们现在面临的最大难题。这也是苹果收购LuxVue的原因。

从LuxVue提交的专利申请可以知道,LuxVue正在开发基于LED的显示屏技术。除此之外,我们对这家小公司可以说是一无所知。虽然LED比OLED只少了一个“O”,但是两者之间的区别并不重要。迄今为止,OLED制造工艺给所有人都出了个难题,三星也不例外。

LuxVue似乎一直专注于尺寸非常小的显示屏,也许苹果会把它开发的显示屏应用到iWatch上。耗电低可能也特别重要。如果能够让电池续航时间延长一些,减少充电的频率,或许可以让iWatch更有吸引力。三星推出的首款智能手表Galaxy Gear就存在电池续航时间太短的问题。

LuxVue正在开发的技术也有可能被应用到尺寸稍大一些的智能手机显示屏上。Moto X有一个非常棒的功能就是它可以只打开一小部分显示屏来显示通知,以便尽可能地减少耗电量。那跟它使用了OLED显示屏技术有很大的关系,这种技术可以一次只唤醒一小部分像素。

在象iPhone显示屏那样的LCD显示屏上,一旦打开显示屏的背光功能,基本上就要使用显示屏的全部电力。从效率的角度来说,这太不经济了,同时这也是OLED将最终取代LCD原因之一。

苹果是否能够通过收购LuxVue而获得开发先进显示屏技术的能力还有待观察。但是不管如何,要想开发出堪比OLED的先进显示屏技术,肯定要付出高昂的代价。

在过去的几十年里,技术行业一直在研究和投资场辐射显示(FED)技术,希望将CRT阴极管显示屏的优点借鉴到平板显示屏上。但是到现在为止,还没有一款FED产品取得成功。

等离子电视机曾在很短的一段时间内获得了部分市场,而OLED显示屏已经在智能手机领域获得了初步的成功。实际上,如果抛开这两点不谈,直视显示屏的发展史可以归结为一句话:CRT被发明出来,主导市场数十年,最终被LCD取代。

苹果也许并未为LuxVue制定宏伟的计划,它也许只是想利用后者的技术去降低LCD显示屏的耗电需求。如果真是这样,那它的目标就很容易达成。

另一方面,苹果也许在考虑如何花掉手中的1500亿美元现金,它得出的结论或许是:如果它能够掌控自己的显示屏技术,它就可以将产品的质量提到一个新的高度。

六年前,苹果以2.78亿美元的价格收购了芯片厂商P.A. Semi。当时,苹果在设计微处理器方面毫无经验,但是那项收购交易让它最终设计出了A系列芯片;最近,A7芯片将64位计算能力引进了智能手机领域。

虽然高通和三星的芯片产品在某些方面有很强的竞争力,但是苹果才是手机处理器领域公认的领袖厂商。如果它为LuxVue制定了类似的宏伟计划,那么后者将在未来的几年里非常值得关注。